Rijeka stara milijun godina viđena blizu Sunca

Rijeku zvijezda u našem galaktičkom susjedstvu nedavno su astronomi primijetili pomoću satelita Gaia. Ova obitelj zvijezda putuje zajedno, čiji je rub trenutno samo 330 svjetlosnih godina udaljen od Sunca - relativno blizu galaktičke ljestvice.

Ovo grupiranje više od 4.000 zvijezda prekriva većinu noćnog neba što se vidi sa Zemlje. Otprilike milijardu godina, i putuju oko Mliječnog puta jednom svakih 250 milijuna godina, oni su se okružili oko ruba Galaksije Mliječni Put četiri puta od svog nastanka. Iako su astronomi prije vidjeli ove zvijezde, ova neobična formacija uglavnom je bila neočekivana.

"Većina zvjezdanih grozdova na Galaktičkom disku brzo se raspršuje nakon rođenja, jer ne sadrže dovoljno zvijezda za stvaranje dubokog gravitacijskog potencijala, ili drugim riječima, nemaju dovoljno ljepila da ih drže zajedno. Čak iu neposrednom solarnom susjedstvu, postoji, međutim, nekoliko skupina s dovoljnom zvjezdanom masom da ostanu vezane nekoliko stotina milijuna godina. Dakle, u principu, slični, veliki, slikoviti ostaci klastera ili udruženja također bi trebali biti dio diska Mliječni put. “Rekao je Stefan Meingast, vodeći autor rada objavljenog u Astronomy & Astrophysics.

Rijeka zvijezda preslikana na Mliječnom putu, kako je vidjela Gaia. Kreditna slika: Skymap Gaia DR2

Galaksija Mliječnog puta okružena je lokalnim skupinama zvijezda, ali one su ili lagano povezane zajedno u otvorenim grozdovima ili se nalaze u sferičnom obliku kuglastih nakupina.

Tok zvijezde otkrili su istraživači pomoću Gaia teleskopa, kojim upravlja Europska svemirska agencija (ESA). Opservatorij je identificirao samo 200 zvijezda u grupi, ali ekstrapolacija nalaza otkriva da unutar potoka vjerojatno postoji više od 4.000 zvjezdanih tijela. To grupiranje zvijezda traje nekoliko stotina svjetlosnih godina. Zvijezde su vjerojatno nastale zajedno, ali grupu ih polako razdvaja gravitacija od naše kućne galaksije.

Galaksija Andromeda (koja se naziva i M31) najveći je bliski susjed Mliječnog puta i izgleda baš kao što bi to bila naša galaksija, gledano izvana. Kreditna slika: NASA / MSFC / Ured za okoliš meteoroida / Bill Cooke

Procjene o broju zvijezda na Mliječnom putu pokazuju da u galaksiji postoji između 200 i 400 milijardi zvjezdanih tijela. Sada znamo da većinu zvijezda prate planete, što znači da u našoj obitelji zvijezda vjerojatno postoje triliju vanzemaljskih svjetova.

Svemirska letjelica Gaia dizajnirana je za proučavanje položaja i brzina milijarde zvijezda Mliječnog puta, u nastojanju da bolje razumijemo strukturu i prirodu naše galaksije.

„Detaljno znanje o našoj Galaksiji dobiveno iz proučavanja podataka Gaje pružit će čvrstu osnovu za analizu ostalih galaksija za koje se ta razina točnosti ne može postići direktnim opažanjima kao u našoj vlastitoj Galaksiji, gdje imamo bliskost - odozdo i iznutra ", izvještava ESA.

Ovako smo navikli vidjeti galaksiju Mliječni put - sa Zemlje. Kreditna slika: bromatofiel / Flickr

Do 1929. astronomi su vjerovali da je Mliječna staza jedina galaksija u Svemiru. Sada znamo da vidljivi Svemir sadrži između nekoliko stotina milijardi do dva biliona drugih zvijezdanih obitelji. Ispitivanje potoka poput ovog može pomoći astronomima da nauče više o prirodi zvijezda i kako komuniciraju s galaksijama poput Mliječnog puta.