Proxy za mamuta stvorio bi se uređivanjem DNK ugroženog rođaka, azijskog slona. (Fotografija Claudia Legge)

Vraćanje vunastog mamuta već je imalo nenamjerne posljedice

Ali pozitivno je

Nije nedostajalo vijesti o radu George Church-a na vraćanju vunastog mamuta pomoću CRISPR-Cas9 uređivanja gena. Bila je tema članaka i knjiga i uskoro će se naći u dugometražnom filmu. No, mnogo prije nego što saznamo može li crkveni tim moći ukloniti podvig, već su stvorili iznenađujuće nenamjerne posljedice. Oni bi mogli spasiti neke današnje ugrožene slonove da slijede svoje dlakave rođake u izumiranje.

Da bi preokrenuli izumiranje mamuta, znanstvenici trebaju urediti stanice prilično bliskog živog rođaka, azijskih slonova. Kada je Crkveni tim proučio biologiju slonova, saznali su da soj herpesa - nazvan slonov endoteliotropni herpesvirus, ili EEHV - ubija mlade tele u zatočeništvu i u divljini. EEHV je vodeći uzrok smrti zarobljenih slonova starih 1 do 8 godina u Sjevernoj Americi i Europi. U Indiji, Tajlandu i Kambodži utvrđeno je više desetaka slučajeva zaraze, ali učestalost bi mogla biti i veća, jer može biti teško nadzirati infekcije u divljini, gdje je broj azijskih slonova prepolovljen u proteklog stoljeća. Za razliku od ljudi, herpes ubija mlade slonove u roku od nekoliko dana do tjedna. Jednom kada u krvotok počne razbijati krvne žile, uzrokujući krvarenje organa dok krvarenje ne postane fatalno.

Virolog Paul Ling usmjerava vodeći istraživački centar za EEHV na Medicinskom fakultetu Baylor. On i njegove kolege svakodnevno prate slonove u susjednom zoološkom vrtu u Houstonu tražeći virusne čestice u njihovoj sluznici krvi i prtljažnika. Ako se otkrije dovoljno rano, može se liječiti antivirusnim lijekovima. Nisu svi tretmani uspješni, pa žele razviti cjepivo. Ling je sekvencionirao genom jednog soja, EEHV1, onaj koji uzrokuje 90 posto smrti slonova. Ali razvoj cjepiva mogao bi se ubrzati ako ga znanstvenici mogu uzgajati - natjerati da se kopiraju - u laboratoriju kako bi mogli bolje proučiti kako EEHV1 čini slonove osjetljive na njega. Međutim, taj se posao još nije dogodio sve dok Crkveni tim nije slijedio interes za uklanjanjem istrebljenja do vrata Lingova laboratorija.

Bobby Dhadwar, post-doktorski istraživač u crkvenom laboratoriju, skuplja čestice EEHV1 koje mu je Ling dao od zaraženih slonova kako bi ga uzgajao u laboratoriju. Skupština je gotovo završena. Ako virus može dobiti kulturu u jelu, upotrijebit će CRISPR-Cas9 da ga modificira. Promjena koju želi napraviti: onemogućiti gene koji stvaraju proteine ​​koji dovode do infekcije. Slonovi bi se zatim mogli inokulirati dozom ovog doktoriranog virusa, ako se dokaže da je to sigurno.

Ling također ima pogled u druge pristupe liječenju, ali ako itko kultura virus, "to bi bilo fantastično", kaže on. Moći će koristiti stanice u tanjuru za izravno procjenu učinkovitosti različitih lijekova i cjepiva protiv herpesa, umjesto da se oslanja na neizravne testove na slonovima.

Dhadwar u međuvremenu već gleda izvan zoološkog vrta i istražuje slične mogućnosti CRISPR-Cas9 za humani herpes virus, koji utječe na milijarde širom svijeta. Zabilježio je novo usmjerenje u crkvenom laboratoriju na sretno iznenađenje: "Bez vunenog mamuta i djela uklanjanja izumiranja, ne bih to radio. Uopće ne bi prešao moj stol. "

Britt Wray autor je filma Rise of the Necrofauna: The Science, etika i rizici odumiranja, suorganizator BBC-ovog podcasta "Svijet sutra" i doktorat iz znanosti na komunikaciji na Sveučilištu u Kopenhagenu.