Proxy za mamuta stvorio bi se uređivanjem DNK ugroženog rođaka, azijskog slona. (Fotografija Claudia Legge)

Vraćanje vunastog mamuta već je imalo nenamjerne posljedice

Ali pozitivno je.

Nije nedostajalo vijesti o radu George Church-a na vraćanju vunastog mamuta koristeći CRISPR-Cas9 uređivanje gena. Bila je tema članaka i knjiga i uskoro će se naći u dugometražnom filmu. No, mnogo prije nego što saznamo može li tim Crkve riješiti podvig, već su stvorili iznenađujuće nenamjerne posljedice. Oni su mogli spasiti neke današnje ugrožene slonove od praćenja njihovih dlakavih rođaka do izumiranja.

Da bi promijenili izumiranje mamuta, znanstvenici trebaju urediti stanice prilično bliskog živog rođaka, azijskih slonova. Kad je Churchin tim proučio biologiju slonova, saznali su da soj herpesa - nazvan slonov endoteliotropni herpesvirus, ili EEHV - ubija mlade tele u zatočeništvu i u divljini. EEHV je vodeći uzrok smrti za slonove u zatočeništvu u dobi od 1 do 8 godina u Sjevernoj Americi i Europi. U Indiji, Tajlandu i Kambodži utvrđeno je više desetaka slučajeva zaraze, ali učestalost bi mogla biti i veća, jer može biti teško nadzirati infekcije u divljini, gdje je broj azijskih slonova prepolovljen u proteklog stoljeća. Za razliku od ljudi, herpes ubija mlade slonove u roku od nekoliko dana do tjedna. Jednom kada u krvotok počne razbijati krvne žile, uzrokujući krvarenje organa dok krvarenje ne postane fatalno.

Virolog Paul Ling usmjerava vodeći istraživački centar za EEHV na Medicinskom fakultetu Baylor. On i njegove kolege svakodnevno prate slonove u susjednom zoološkom vrtu u Houstonu tražeći virusne čestice u njihovoj sluznici krvi i prtljažnika. Ako se otkrije dovoljno rano, može se liječiti antivirusnim lijekovima. Nisu svi tretmani uspješni, pa žele razviti cjepivo. Ling je sekvencionirao genom jednog soja, EEHV1, onaj koji uzrokuje 90 posto smrti slonova. Ali razvoj cjepiva mogao bi se ubrzati ako ga znanstvenici mogu uzgajati - natjerati da se kopiraju - u laboratoriju kako bi mogli bolje proučiti kako EEHV1 čini slonove osjetljive na njega. Međutim, taj se posao još nije dogodio sve dok Crkveni tim nije pratio njihov interes za uklanjanjem istrebljenja do vrata Lingova laboratorija.

Bobby Dhadwar, post-doktorski istraživač u crkvenom laboratoriju, skuplja čestice EEHV1 koje mu je Ling dao od zaraženih slonova kako bi ga uzgajao u laboratoriju. Skupština je gotovo završena. Ako može primiti virus kulturi u posudi, koristiće CRISPR-Cas9 da bi ga modificirao. Promjena koju želi napraviti: onemogućiti gene koji stvaraju proteine ​​koji dovode do infekcije. Slonovi bi se zatim mogli inokulirati dozom ovog doktoriranog virusa, ako se dokaže da je to sigurno.

Ling također ima pogled u druge pristupe liječenju, ali ako itko kultura virus, "to bi bilo fantastično", kaže on. Mogao bi koristiti stanice u tanjuru za izravno procjenu učinkovitosti različitih lijekova protiv cjepiva i cjepiva, umjesto da se oslanja na neizravne testove na slonovima.

Dhadwar u međuvremenu već gleda izvan zoološkog vrta i istražuje slične mogućnosti CRISPR-Cas9 za virus humanog herpesa, koji utječe na milijarde širom svijeta. Zabilježio je novo usmjerenje u crkvenom laboratoriju na sretno iznenađenje: "Bez vunastog mamuta i djela uklanjanja izumiranja, ne bih to radio. Uopće mi ne bi prešao na stol. "

Britt Wray autor je filma Rise of the Necrofauna: The Science, etika i rizici odumiranja, suorganizator BBC-ovog podcasta "Sutrašnji svijet" i doktorat iz znanosti o komunikaciji na Sveučilištu u Kopenhagenu.