Problem bijelih ljudi zelene znanosti

Znanjima o okolišu nedostaje raznolikost - i to ostavlja rupe u našem razumijevanju zdravlja

Autor Yessenia Funes

Prošlo je 20 godina otkako je Esteban González Burchard došao u Chicago, što mu je promijenilo život. Istraživač astme ranije je bio u vjetrovitom gradu, pa turizam nije bio na njegovom dnevnom redu. Umjesto toga, bio je tamo da bi prvi put sudjelovao na Konferenciji američkog društva za torakalno društvo. I bio je na misiji.

Tadašnja viša medicinska službenica u bostonskoj Brighamovoj i ženskoj bolnici postavila se ozbiljan izazov: Pročitajte sve plakate iz njegova područja, epidemiologija. (Samo da znate, bilo ih je stotine.)

Usred poplave znanstvenih sažetaka, slika i podataka jedna mu je grafika zapala u oči. Obojena u plave nijanse, karta iz centara za kontrolu i prevenciju bolesti prikazala je rasprostranjenost astme među latinoamerikancima u Sjedinjenim Državama. Čini se da kratki pogled govori jednostavnom pričom: Latinoamerika u New Yorku, Massachusettsu i drugim sjeveroistočnim državama iskusila je astmu po znatno višoj stopi od Latinosa koji žive u drugim dijelovima zemlje.

Osim što je Burchard shvatio da to nije cijela priča. Kad je pomnije proučio plakat, uspio ga je povezati s vlastitim radom na određenoj mutaciji gena interleukin-4. Znao je da je određena varijanta gena, koju je povezao s povećanom težinom astme, češća kod Afroamerikanaca i da Portorikanci imaju dublje afričko porijeklo od ostalih Latinaca. Tako je ovo žarište astme na američkom sjeveroistoku, dijelom, odraz teškog Portorikanca u toj regiji.

"Bio sam poput:" Znam što je to ", Burchard kaže Gristu. "Ovo je afrički gen koji dolazi kroz Portorikanke."

Meksički američki znanstvenik, sada profesor i glavni istraživač na Kalifornijskom sveučilištu, suradnica za astmu u San Franciscu, odrastao je u Kaliforniji, u kojoj živi najveći broj Latinaca, od kojih su većina meksičkog porijekla. Ali, također je proveo vrijeme u Bostonu, gdje je latino stanovništvo velikim dijelom Portorikanci. I mislio je da te regionalne razlike stoje iza različitih stopa astme.

"Zbog osobnih iskustava uspio sam pogledati znanstveni problem i zabiti ga u glavu za 30 sekundi", kaže Burchard.

Esteban Burchard u svom laboratoriju na UCSF. Noah Berger / UCSF

Portorikanci imaju najviši postotak astme među Latinoamancima u Sjedinjenim Državama, dok su meksički Amerikanci najmanji (13,6 posto populacije u odnosu na 5,3 posto), pokazuju noviji podaci CDC-a. Svojim otkrićem prije 20 godina Burchard je pomogao u rođenju genetike astme u latinoameričkim istraživanjima, najvećem istraživanju latino djece s astmom u cijeloj zemlji. Kroz svoj rad prikupio je DNK od više od 10 000 djece afroameričkog ili latino porijekla iz cijele zemlje.

"Nitko to nije proučavao prije nas", kaže Burchard. "Dakle, činjenica da sam Latino, činjenica da me to zanima, činjenica da sam trenirao medicinu i genetiku, bila je ogromna korist na terenu."

Ali možda ne dobivamo uvide poput onoga koji je Burchard imao brzinom kojom bismo mogli biti. Naposljetku, sveukupno nedostaje ljudi u znanosti u boji. A to se posebno odnosi na znanosti o okolišu i klimi. Analiza obrazaca zapošljavanja u znanosti utvrdila je da je radna snaga u medicinskim i životnim znanostima najraznolikija, dok je sastav znanstvenika i geologa iz područja zaštite okoliša najmanje raznolik.

Adam Pearson, izvanredni profesor psihologije na koledžu Pomona u južnoj Kaliforniji, proveo je to istraživanje o zaposlenosti. Kaže da su takozvana "zelena STEM polja" jedinstvena po svojoj prekomjernoj zastupljenosti bijelaca u usporedbi s drugim znanostima. Čak i azijski Amerikanci, koji su dobro zastupljeni u drugim znanostima, nisu prevladavaju u njima.

„U zelenim STEM poljima - široko definiranim kao znanosti o očuvanju, znanosti o okolišu, klimatske znanosti, zemlja i atmosfera - nalazite i do dvostruko veću razinu razlika, ponekad i do tri puta veću razinu razlike kao kod ostalih fizičkih znanosti ", kaže Pearson. "To nas je zaista iznenadilo, i to je svejedno."

Jednostavno rečeno, nauke o okolišu imaju problem raznolikosti i to nas ne košta samo eureka trenutaka poput Burchardovih. Uostalom, ljudi u boji češće žive u mjestima prljavim zrakom i stoga su češće izloženi zdravstvenim problemima koji su povezani sa zagađujućim industrijama i klimatskim promjenama. Pa ipak, često ih se previdi.

Prema Burchardovom vlastitom radu, manje od 5 posto programa istraživanja respiratornih bolesti koje je financirao Nacionalni institut za zdravstvo između 1993. i 2013. uključivalo je studije koje su uključivale ne-bijele sudionike - iako oni čine gotovo 40 posto američke populacije. Dakle, u subjektu kao što je astma, vjerovatno je nedostatak podataka o grupama u kojima je bolest vrlo rasprostranjena. To ne samo da ograničava naše razumijevanje stanja, već može i spriječiti otkrivanje preventivnih mjera i tretmana.

Zašto su ljudi o znanosti o okolišu nedovoljno zastupljeni u boji? To ne postoji zbog nedostatka interesa. Studije su pokazale da su Latinosi, na primjer, skloniji brinuti zbog klimatskih promjena nego ljudi iz drugih etničkih grupa, navodi se u izvješću Yale programa za komunikaciju o klimatskim promjenama objavljenom u rujnu (slučajno u vrijeme u kojem je uragan Maria pogodio Portoriko) ,

"To su skupine na koje neproporcionalno utječu problemi okoline, već su i oni koji najviše zabrinjavaju - više zabrinuti u većini ispitivanja javnog mišljenja nego bijelci i skupine s višim dohotkom", kaže Pearson. "Ali javnost to ne vidi tako, pa postoji istaknuti arhetip: mit o bijelom ekologu."

Ova slika starije bijele osobe koju priča riječ "ekolog" zasigurno je igrala ulogu u određivanju tko će studirati znanosti o okolišu. Pearson je jedan od mnogih koji su željni pronaći rješenja za ono što on naziva „krizom različitosti“ među istraživačima. Drugi je Aradhna Tripati, koji želi razbiti zastarjele arhetipove i, u konačnici, transformirati polje.

Tripati je izvanredni profesor na Kalifornijskom sveučilištu u Los Angelesu, čiji rad nadilazi klimatske znanosti i geologiju. Njezino istraživanje povijesti klimatske Zemlje pripalo joj je radaru bivšeg predsjednika Baracka Obame: Neposredno prije odlaska s dužnosti prošle godine uručio joj je predsjedničku nagradu za ranu karijeru znanstvenika i inženjera. Uz pomoć ove razlike, Tripati je u srpnju pokrenuo UCLA Centar za raznoliko liderstvo u znanosti, koji je usredotočen na ulogu rase u znanosti o okolišu.

"Mislila sam da to treba izričito uzdići - raznolikost kao vrijednost", Tripati govori Gristu.

Aradhna Tripati održava sastanak u svom UCLA laboratoriju. UCLA

Sama Tripati imala je jedinstven put do istraživačkog laboratorija. Kći fidžijskih doseljenika, dio svog djetinjstva odrasla je u samohranom domaćinstvu. Posljednjih 25 godina njezin je otac bio u zatvoru zbog svoje uloge u prijevari. (Brojni svjedoci koji su svjedočili protiv njega naknadno su povukli svoje svjedočenje, kaže Tripati). Njena majka, medicinska sestra, ostala je brinuti se o Tripati i svojoj mlađoj sestri. Nekada uređena zdravstvena radnica bila je nakratko beskućnica nakon što joj je suprug zatvoren.

A mama je Tripati zaslužna što joj je pružio podršku i pristup prilikama koje su joj pomogle da se iz djetinjstva obilježi izoliranjem i maltretiranjem do mjesta na kojem je sada: direktorica vlastitog istraživačkog centra i laboratorija UCLA. "Ona je ujedno bila i osoba koja, ponekad, nije imala ništa i, zapravo, suočavala se s posljedicama sistemskog rasizma", kaže Tripati o svojoj majci. "To je nešto što je definiralo moju obitelj, maminu putanju kroz život - kao i naravno oca mojeg - ali mama je, moja sestra, moja."

Isplaćujući mamin poklon naprijed, Tripati pokušava probiti put drugim ljudima u boji. Ovaj rad za nju nije ništa novo - različitost je temeljni princip okupljanja članova njezinog istraživačkog laboratorija od 2013. Uznemireno je vidjeti koliko često njeni učenici manjina podržavaju svoje obitelji dok su u školi i koliko često moraju baviti se nasiljem - od seksualnog napada do psihološkog nasilja za koje, kako kaže, proizlazi iz rasizma.

Tripati centar osigurava praktične mjere kako bi se mlađim učenicima u zajednici koji okružuju UCLA pružili iste mogućnosti kao i povlašteniji školski drugovi. Ključna komponenta njezinog novog napora je prikupljanje financijske potpore. Na kraju se nada da će svake godine ponuditi stipendije i stipendije za 150 primatelja zainteresiranih za znanosti. Ti bi stručnjaci mogli uključivati ​​srednjoškolce, studente, studente, diplomce, istraživače, nastavnike i ljude koji rade izvan akademskih škola. Suradnici Centra za raznoliko liderstvo u znanosti mogli bi se upariti s mlađim učenicima iz zajednice - na primjer, pomažući srednjoškolcima da nauče kako provesti vlastito istraživanje.

Jesse Bloom Bateman je postdoktorski istraživač na UCLA-ovom Institutu za okoliš i održivost. Poput Tripatija, on proučava kakva je bila zemaljska klima prije nekoliko tisuća godina. Takođe je volonter centra, radeći s mladim, raznolikim studentima u Los Angelesu.

"Kao crnac u geologiji - gdje je to prilično jedinstveno - vidim kako nam raznolika skupina ljudi različitog podrijetla pomaže da dođemo do zanimljivijih odgovora i da postavimo dublja i šire pitanja", Bateman kaže Gristu.

Tripati je nada da bi njezini sugrađani mogli postati vođe koji zapošljavaju novu generaciju znanstvenika iz nedovoljno zastupljenih skupina. Oni i budući istraživači mogu zatim osmisliti i provesti bolje studije koje mogu pomoći u iskrivljavanju velikih strukturnih problema koji nerazmjerno utječu na raznoliku populaciju.

"Zajednice boja u Sjedinjenim Državama suočavaju se s većom stopom astme, trovanjem olovom, štetnim utjecajem na okoliš i najmanje je vjerovatno da će dobiti službe pomoći koje su im potrebne za preživljavanje tijekom prirodnih katastrofa poput uragana Maria, Katrina i Harvey", kaže Tripati. „Prisutnost u zastupanju mijenja prirodu prioriteta koji postaju, pitanja koja postavljamo i rješenja koja se predlažu.“

Dok Trumpova administracija odustaje od zaštite okoliša i daje više snage korporacijama fosilnih goriva, postoje strahovi da će se zagađenje zraka i druga toksična izloženosti povećati u skoroj budućnosti. Ranjive zajednice s niskim prihodima i ljudi u boji najčešće su populacije koje okružuju mjesta opasnog otpada, petrokemijska postrojenja i prometnice kojima se najviše trguje. Ova blizina zagađenja zajedno s genetskom predispozicijom recept je za loše zdravlje.

Prema kolegi Estebana Burcharda Samu Oh, direktoru epidemiologije kolaboracije Astma, razni znanstvenici imaju prednost u radu sa zajednicama koje nisu često dio istraživačkih napora. "Ako [znanstvenici] dijele vašu kulturu, ako izgledaju poput vas," kaže Oh, "vjerojatnije je da ćete se poistovjetiti s njima i biti osjetljiviji."

Gledajući na temu poput astme, etnička varijacija u istraživačkim subjektima može pomoći znanstvenicima da izazivaju razne okidače koji dovode do razvoja bolesti. Na primjer, studije koje ne uključuju Portorikane i crnce - dvije skupine koje trpe neke od najviših stopa u Sjedinjenim Državama - neće biti tako učinkovite u preciziranju obrazaca o prevalenciji u tim populacijama ili čak u cijeloj zemlji.

Autoput prekriva igralište osnovne škole u Denveru. Kathryn Scott Osler / Autor / Getty Images

"Kod mnogih bolesti - ne samo astme - postoje razlike u genetskim faktorima rizika koji se razlikuju ovisno o rasi", kaže Oh Grist. "Samo zato što imate taj faktor rizika ne znači da ćete automatski razvijati bolest. Ima puno komada u ovoj slagalici, a kad su svi ti komadi stavljeni u njega, osoba razvija bolest. "

U 2013., veliki istraživački tim, uključujući Burchard i Oh, objavio je studiju koja je ispitivala rizik od astme među crnom i latino djecom izloženom onečišćenju zraka u gradovima širom SAD-a. U San Franciscu, rezultati su bili vidljivi po rasnoj liniji: Air Čini se da zagađenje više utječe na stopu astme kod crne djece nego na njihove meksičko-američke susjede.

Krajem prošle godine Američki institut za naftu istražio je rezultate studija koje su otkrile slične razlike u stopama astme među manjinama. Iskoristio je te podatke za pobijanje NAACP-ovog izvještaja o povećanju stope astme među crnim zajednicama koje žive u blizini operacija nafte i plina. Među ostalim potencijalnim uzrocima, poput alergena u zatvorenom, ukazali su na skup istraživanja koji su otkrili genetsku predispoziciju za razvoj oslabljujuće respiratorne bolesti među Afroamerikancima.

Burchard kaže da je argument bio Big Oil koji je pokušavao "oprati ruke" od problema kojem je doprinio. Što se tiče Oh, on ne pripisuje obrasce razlika u učestalosti astme utvrđene u studiji iz 2013. godine izravno etničkoj pripadnosti - gdje bi te grupe obično živjele također mogle utjecati na to hoće li razviti astmu. Kao što bi rekao svaki znanstvenik vrijedan njegove soli - i to je učinio - niti jedan faktor ne dovodi čovjeka do razvoja astme, uključujući i porijeklo. Uz to, treba prikupiti više podataka, posebno iz manjinskih zajednica, koji bi mogli promijeniti način na koji liječimo astmu.

"Sve dok bolje razumijemo biologiju bolesti - a to dolazi iz proučavanja raznolike populacije - možemo razviti bolje terapije koje se mogu primijeniti na sve ljude", kaže Oh.

Ako to pitate ljude poput Burcharda ili Aradhna Tripatija, ovo nije problem s piletinom i jajima. Poticaj za proučavanje nove ili prethodno zanemarene populacije najvjerojatnije će doći od dovođenja članova tih skupina u znanstvenu zajednicu u većem broju. A to bi moglo značiti još aha! trenutke koji će svima nama biti od koristi.

Burchard sažeto pitanje sažima: „Povećana raznolikost u znanosti i medicini dovodi do bolje znanosti.“