Charles Darwin bio je ogorčen. Evo ga, onaj poznati znanstvenik s bradom, koji je čitao pismo svog mladića. Pismo je proputovalo cijeli svijet, od Malezije do Darwinova doma u Engleskoj, gdje je bio u procesu pisanja knjige koja će mu postati krunska slava. Do tog srpnja 1858. godine, Darwin je već bio etablirani znanstvenik.

Dva desetljeća polako je pisao O podrijetlu vrsta, knjizi koja je Darwina učinila jednim od najpoznatijih znanstvenika 19. stoljeća i foto-vrijednom povijesnom likom u svakom naučnom udžbeniku za srednju školu. Ali nacrt još uvijek nije gotov. I 1. srpnja ovo je pismo stiglo parobrodom svog mladog gospodara, a u njemu je opisana teorija upravo onakva kakvoj je Darwin kuhao dva desetljeća.

Pismo je bilo od mladog znanstvenika po imenu Alfred Russel Wallace. Teorija je bila prirodna selekcija. U slučaju da zaboravite, prirodna selekcija je sada dokazana teorija da organizmi najbolje prilagođeni svom okruženju opstaju i proizvode više potomstva s istim tim genotipima, dok drugi odumiru. Vjeruje se da je to najvažniji korak u evolucijskom procesu - "preživljavanje najspremnijih". Tadašnji znanstvenici znali su da se evolucija događa, ali još uvijek nisu razumjeli kako. Darwinova teorija (i, po svemu sudeći, Wallaceova) radikalno bi pomakla proučavanje evolucije i našeg razumijevanja svijeta oko nas.

Darwin je počeo formulirati svoju verziju teorije krajem 1830-ih, prema svojim radovima i prepiskama. Na njemu je tiho radio 20 godina, prikupljajući podatke i gradeći što je više moguće slučaj. Svoje je radove i teorije slao prijateljima, ali ništa nije napisao ili pročitao za javnu potrošnju. Ali za to vrijeme, on i Wallace dopisivali su se s Darwinom, koji je bio neka vrsta mentora, a Wallace je slao Darwinove vrste ptica sa svojih studija u Južnoj Americi i Aziji. Iako su raspravljali o svojim nalazima, niti jedan čovjek nije pisao drugom o svojim teorijama evolucije. Tek kad je stiglo Wallaceovo pismo, Darwin je shvatio da su - dvojica ljudi, na suprotnim stranama svijeta, u potpuno različitim vremenskim rokovima - došli do potpuno istog zaključka.

Charles Darwin oko 1855. (lijevo) i Alfred Russel Wallace oko 1860. (desno). Zasluge: Bettmann (lijevo) i Mondadori Portfolio (desno) putem Getty Images

U svibnju 1857. Darwin je napisao Wallaceu da kaže: "Jasno vidim da smo puno razmišljali i da smo u određenoj mjeri došli do sličnih zaključaka [...] Usudio bih se reći da ćete se složiti sa mnom da je vrlo rijetko pronaći složiti se s bilo kojim teorijskim radom. "Ali to je bilo nešto drugo. Ovo pismo, upućeno 1. srpnja 1958., točno je izložilo Darwinovu teoriju. "Nikad nisam vidio upečatljiviju slučajnost", napisao je Darwin prijatelju dva tjedna nakon što je primio Wallaceovo pismo. "Da je Wallace napisao moj [rukopis] 1842. godine, on ne bi mogao napraviti bolji kratak sažetak! Čak su i njegovi izrazi sada voditelji mojih poglavlja. "

Dok je Darwinov proces dolaska do teorije prirodnog odabira, kako je to detaljno opisano u njegovim bilješkama, prolazio pažljivim proučavanjem i kroničenjem svijeta oko sebe tijekom dugog vremenskog razdoblja, Wallace je bio neukusniji znanstvenik. Znanstvenici smatraju da je Wallace većinu svoje teorije formulirao u samo tri godine. Za to vrijeme postoji samo jedan suvremeni trag u njegovom misaonom procesu. U pismu napisanom nekoliko tjedana kasnije Wallace otkriva svoju opsjednutost tigrastim bukovima na otocima koje je posjetio, a koje se podudaraju sa bojom i blatom na kojima su živjeli. Ovo je bilo previše čudno da bi bilo nesreća, pretpostavio je Wallace.

Čudno je, međutim, da su znanstvenici trebali duže vremena da dođu do svojih zaključaka. I Darwin i Wallace tvrdili su da su nadahnuti nakon što su pročitali knjigu Thomasa Malthusa iz 1798., Esej o principu stanovništva, koja se zalagala za kontrolu stanovništva, tvrdeći da se, iako se ljudi razmnožavaju brzo i eksponencijalno, proizvodnja hrane može samo aritmetički povećati. (Malthus je vjerovao da je zemlja sposobna osigurati hranu samo za nešto poput 9 milijardi ljudi; problem koji suvremeni znanstvenici već nalaze usred.) Darwin je ovu teoriju pročitao 1838. godine i odmah počeo uključivati ​​u svoje djelo , dok Wallace nije pročitao i vidio njegovu važnost do 1846.

"Iznenada me obuzeo ... u svakoj generaciji inferior će neizbježno biti ubijen, a nadređeni će ostati - to jest, sposobniji bi preživjeli", napisao je Wallace. Tu je bila: teorija koja je promijenila evoluciju. Wallace ga je zapisao i otpremio u Darwin. Oni su bili dva uma na istoj stazi, vukući se na istom mjestu u točno isto vrijeme mahnito različitim brzinama. Naravno, nijedan od njih nije shvatio zašto je došlo do prirodne selekcije. To su otkriće napravili Gregor Mendel i njegove biljke graška, iako to neće biti ostvareno kao aspekt koji je izbjegao Wallacea i Darwina još 30 godina.

Vrijeme je, možda, najveći inovator. "Otkrića su izvan vremena, a ne se pojavljuju nasumično", napisao je sociolog Robert K. Merton, navodeći druga istodobna znanstvena otkrića, uključujući račun, telefon i automobil. U ovom ćemo nizu istražiti neke od njih, ali i kako vrijeme stvara trendove u umjetnosti i kulturi. Od svih istodobnih otkrića u povijesti, prirodni odabir ostaje jedinstven. To je jedan od zabilježenih primjera ideje koja ne samo da je došla do dvije osobe iz iste inspiracije, već je istovremeno najavljena.

Darwin je bio zapanjen što je svoju točnu teoriju primio od drugog znanstvenika. Je li trebao izgubiti dva desetljeća svog života jer je mlađi momak brže stigao tamo? Darwin je napisao dvojici kolega znanstvenika - geologu Charlesu Lyellu i botaniku Joseph Hooker - kojem je pokazao prve nacrte vlastitog rada. Njih dvojica su se dogovorili da se članak koji sadrži ovo otkriće pročita na sastanku biološkog društva. Rad na 18 stranica sadržavao je uvod Lyela i Hookea koji su objasnili izvanredne okolnosti. "Ova gospoda", počeo je rad iskreno, "neovisno i nepoznati jedni drugima, zamišljali su istu vrlo genijalnu teoriju."

I tako su imali. Čitanje je obuhvatilo i dio Darwinova neobjavljenog rukopisa, pismo Darwina s profesora s Harvarda kako bi pokazalo da Darwin ima te misli već dva desetljeća, kao i Wallaceovo pismo u cijelosti.

Nijedan nije bio prisutan za čitanje rada. Wallace je još uvijek bio s druge strane svijeta, a Darwin je bio zaokupljen oplakivanjem smrti svog 19-mjesečnog sina. Rad je objavljen u časopisu tog mjeseca. Sljedećeg mjeseca Darwin je objavio svoj dugo zabrinuti rukopis pod naslovom „O podrijetlu vrsta“. Knjiga je odmah postala popularna, čime je Darwin postao kućno ime. Upravo je ta neposredna popularnost ubacila Darwina u knjige povijesti - ispred Wallacea. U svojoj knjizi Darwinizam, Wallace je napisao, "[njegova] velika, ova potpuno neviđena promjena u javnom mišljenju rezultat je rada jednog čovjeka, a izvedena je u kratkom razmaku od dvadeset godina!"

Wallace je također bio poznat tijekom svog života, ali njegovo ime nije nastavilo naprijed javnosti nakon što je prošao. U vrijeme njegove smrti, 1913., Wallace je još uvijek bio poznat, ali zato što nije bio toliko uspješan (ili sretan) kao Darwin u dostizanju glavne publike, brzo je zaboravljen. Darwin je bio stariji i dalje, u svojoj teoriji, vremenom kad se Wallace razvio na tom istom mjestu, bio je samo preokret sudbine ili slučajnosti. Na neki način Darwin je bio jednostavno onaj kojeg smo prirodno odabrali.