Emocija je prljava riječ u neuroznanosti. Mozak znanost treba izmjeriti, ispitati, objasniti. Kako mjerite olakšanje? Ispitna ambivalencija? Objasniti strah? Zapravo, možemo i imamo. Znamo kako se strah uči.

Strah nije bezobrazan, jeftino skakanje filmova i igara. Ono malo u Resident Evil 2, gdje se vaš lik savija kako bi pokupio komad papira s poda sobe za razgovor? I ta stvar, ta ružičasta, mišićava skupina kandži i zuba, izbija iz dvosmjernog zrcala iza vas i tjera vas da ispustite kontroler, cvili? To nije strah. To je iznenađenje.

Istrebimo li sranja iz tebe - to možemo izmjeriti s lakoćom. Iznenadni pokreti, glasni zvukovi, erupcija stakla natjeraju vas na skok, trkanje srca, budnost. Pustite neočekivanu glasnu buku štakoru i, baš poput vas, skače šest centimetara u zrak, trkajući srce i smrzava se kada sleti. Spremni za akciju. Znamo da je štakor prestrašen jer možemo vidjeti da je prestrašen.

Strah ne skače šest centimetara u zrak. Strah je strah, iščekivanje da će se dogoditi nešto loše, da se mora dogoditi nešto loše, svakog trenutka. Kako mjeriti strah?

Možemo izmjeriti strah tako što ćemo obučiti štakore da se plaše nečega bezazlenog. Možemo objasniti strah ako pronađemo gdje je u mozgu ta neškodljiva stvar predstavljena nakon treninga, ali nije bila zastupljena prije. Tamo gdje sada živi predstavljanje straha.

Takav uvjet za strah je razoružavajuće jednostavan. Povremeno i nakratko svirate mali zvuk. To samo po sebi ne izaziva nikakav odgovor osim zamaha zanimanja štakora: U onom što je inače neobično tup, bezobličan, siva kutija, zvuk se uključuje i isključuje zabavno zlato, baš tamo s Taylor Swift. Dakle, štakori obraćaju pažnju na zvuk. Nakon nekog vremena, zvuk pratite kratkim, blagim električnim udarom. Samo malo - kratko, možda trenutak ili dva. Ali dovoljno je zastrašiti štakora. Kako bi se smrznulo na mjestu, obrambeno, oprezno, pitajući se odakle dolazi ta mala, ali iznenadna bol.

Ponovite uparivanje zvuka, a zatim šoka nekoliko puta. Zatim reproducirajte zvuk sam po sebi. Štakor se ionako smrzava. Zaustavlja se, očekujući nadolazeći šok. Nakratko, svaki put kad svirate zvuk, štakor se smrzava. Štakor je naučio plašiti zvuk, bojeći se onoga što mu govori.

A gdje se to događa? Amigdala. Izrežite amigdalu i štakora se ne bojite. Nikad se ne nauče plašiti zvuka; nikad se ne smrzavaju kad se igra. Ali znati gdje, ne objašnjava kako. Kako je to, negdje, mozak povezuje zvuk sa šokom.

Zvuk koristimo za stvaranje straha jer već znamo puno o tome kako je zvuk predstavljen u mozgu. Detalje znamo kako zvuk rute ide od uha, dolje kroz mozak, gore preko talamusa i do korteksa. Također znamo detalje o putu boli koji traje, od osjetilnih živaca koji idu uzduž kralježnične moždine, pa sve do talamusa. Tako možemo pronaći trag zvuka i utvrditi gdje se može naći u putu boli.

Susreću se u amigdali. Bitovi zvučnog talamusa i djelići boli thalamusa odvojeni su, ali svoje izlaze šalju na isti dio amigdale. Često na iste neurone. Amigdala neuron aktiviran zvukom često se također aktivira bolom. Sada imamo svoje "kako" na vidiku.

Prvo parite zvuk-a zatim-šok. Neuro u amigdali najprije se aktivira zvukom, a zatim aktivira bol. Njegove dvije aktivnosti zaredom predstavljaju vezu zvuka i boli. Ali u početku je učinak zvuka mali, slab. To nema posljedice na ostatak mozga. Višekratno praćenje zvučne aktivnosti s mnogo većom, jačom aktivnošću boli uči neurona da poveća svoju pažnju na zvuk. Ulaz koji prenosi zvuk u neuron postaje sve jači i jači sa svakim uparivanjem, sve dok taj ulaz zvuka nije dovoljno jak da aktivira neuron jednako koliko i ulaz boli. Sve dok izlaz neurona za zvuk i bol nisu isti.

Izlaz amigdale ide izravno u krugove mozga zbog kojih se štakori smrzavaju. Sad kad je štakor naučio plašiti zvuk, što se događa? Svirate zvuk. Pokreće kaskadu aktivnosti kroz zvučni put u mozgu sve dok ne stigne do amigdale. Ovdje, sada snažno, žestoko aktivira pažljivi neuron. Braintem dobiva ovaj signal, koji izgleda baš poput signala boli, i omogućuje da se štakor smrzne.

Iako je ovo vrlo jednostavno ideja, neizbježno to nije baš cijela priča. (Sumnjali ste, zar ne? Od kada je bilo što o mozgu bilo jednostavno?) Amigdala ima više neurona. Mnogo više. Vrlo nedavni rad otkrio je što se događa s mnogim neuronima istovremeno tijekom kondicioniranja straha.

Kad pogledamo mnoge neurone u amigdali, vidimo neke neurone koji povećavaju aktivnost tijekom spajanja zvuk-tada-šoka. Vidimo one neurone koji uče da obraćaju pažnju na zvuk. Ali neki smanjuju aktivnost, kao da manje paze na zvuk. I ovdje je onaj čudan dio: Bez obzira da li neuron povećava ili smanjuje svoju aktivnost, uopće ne mora reagirati na bol. Pa kako ovi neuroni nauče povezivati ​​zvuk s bolom?

Obrazac aktivnosti u svim neuronima je bitan bit: obrazac koliko je svaki neuron aktivan. Kad se zvuk prvi put reproducira, neuroni reagiraju kao grupa s određenim uzorkom na taj zvuk: Neki šute, neki šapću, neki su glasni. Kad dođe do šoka, neuroni reagiraju kao skupina na bol različitog uzorka od one u zvuku. Neki reagiraju na isti način, ali neki prethodno tihi neuroni sada viču, neki viče sada šapću, a osim toga sve druge kombinacije.

Ali tijekom spajanja zvuk-tada-šok, obrazac aktivnosti stvoren zvukom mijenja se. Sa svakim zvukom-potom-šok, uzorak stvoren zvukom postaje sličniji obrascu koji stvara bol. Dakle, kad stigne samo zvuk, obrazac aktivnosti na svim neuronima piše "bol", kao da amigdala uči da doslovno predstavlja zvuk kao "bol." I štakor odgovara na odgovarajući način: Zamrzi se!

Najvjerojatnije imate iskustva iz prve ruke što vam govori da je strah stvaran. Ali može li se zaboraviti? Da. Ako nastavite reproducirati zvuk sam od sebe, nikad ne prateći ga šokom, štakor će se uskoro prestati smrzavati. Buka zvuka ugasila se i nestala.

Gašenje straha nije ravna linija. Ne postoji glatko propadanje straha. Prvog dana sviranja samo zvuka, vidjet ćete kako se štakor smrzava sve manje i manje vremena nakon svakog reproduciranja zvuka. Ali onda uzmi slobodan dan i vrati štakor u kutiju. Sada je prvo smrzavanje ovog novog dana mnogo duže od posljednjeg smrzavanja prethodnog dana. Neki od straha su zaboravljeni. Strah se u međuvremenu nekako vratio.

Dok se strah gasi, obrazac aktivnosti neurona koji nastaje zvukom odmiče se od uzorka boli. Neuronski pravopisi "boli" postaju sve nejasniji. Ali ovaj se potez ne vraća izvornom obrascu, njihovom izvornom pravopisu "zvuka". Umjesto toga, riječ je o posve novom obrascu aktivnosti. Važno je što sve što ovaj novi uzorak znači, to više ne znači bol. I doista, što se novi obrazac razlikuje od uzorka boli, manje će se štakori smrznuti na zvuk.

Gašenje straha nije nenapadanje. Mozak se nije vratio onako kako je bio. Vratite svog štakora natrag u njegov okvir nakon nekoliko tjedana odmora i ponovno reproducirajte taj zvuk. Zamrznut će se. Ali to se smrzavanje vrlo brzo izgubi. Čuvaju se informacije i o strahu i o gubitku straha. Napokon, taj bi strah u budućnosti mogao biti koristan. Događaji koji su jednom predviđali neposrednu opasnost mogu to ponoviti, tako da ima smisla da mozgovi štakora i naš mozak ne bi trebali potpuno zaboraviti strah. Samo su je stavili na led.

Znamo izvanredan iznos o tome kako se štakori nauče bojati. Da li nam to pomaže? Pomaže li to našim stečenim strahovima? Oprezno da. Fobije su ovdje očigledna meta. Nisu sve fobije novootkriveni strahovi, a nisu sve iracionalne. Visine mogu ubiti, pauci mogu biti otrovni, mrak bi mogao biti pun opasnosti za naše hominidne pretke.

To je rečeno, naše znanje o tome kako štakori uče i zaboravljaju strah je osnova za liječenje straha kod ljudi. Baš kao što je gašenje straha kod vašeg štakora kad ste puštali zvuk iznova i iznova bez posljedica, tako i terapija izloženošću djeluje isto na vaš strah. Više puta doživljavajući bezaznu, ali strašnu stvar (pauk, kivi, slike klauna Pennywise ) bez posljedica, ideja je da se vaš strah ugasi.

Vidjeli smo zašto takva terapija možda nije ravna lijeku. Dread ne propada ravnomjerno: postaje bolje, zatim možda opet malo gori, zatim bolje, onda možda malo gore, dok napokon strah ne iščezne. I vidjeli smo da ako, mnogo mjeseci ili godina kasnije, eksplozija tog straha dođe niotkuda, to ne znači da se strah vraća zauvijek. Mogla bi to biti samo racionalna, razumna provjera vašeg mozga da ta bojažljiva stvar više nije važna.

Ali naši tvrdoglavi slučajevi, strahovi od bezaznih stvari koje se neće promijeniti, sugeriraju da je nešto pošlo po zlu sa gašenjem straha. Prst sumnje ukazuje ne na amigdalu već na sićušan dio korteksa (medijalni prefrontalni korteks, ako vam se sviđa takva stvar). Zapamtite: Gašenje straha nije učenje. Umjesto toga, mozak stavlja strah na led; potiskuje vezu između bezazlene stvari i straha. A čini se da amigdala treba dopuštenje iz ovog sićušnog dijela korteksa kako bi suzbila strah. Čini se da ovaj maleni korteks daje signal kako bi rekao: "U redu, sada možemo prestati reagirati na to." Zato možda kad nam nedostaje ovaj u redu signal, ne možemo se prestati bojati.

Moramo mnogo toga otkriti u svojoj potrazi za učenjem straha i zaboravljanjem. Moramo se uputiti do korteksa i otkriti gdje se događa to suzbijanje straha i kako ono polazi po zlu. Moramo otkriti kako neuroni mogu premostiti taj jaz u vremenu između sviranja zvuka i boli koja dolazi. Moramo otkriti kako se neuroni koji izgledaju kao da ništa ne znaju mijenjati. Moramo saznati toliko više stvari - ali to vrijedi za svako područje neuroznanosti. I svaka nova stvar koju saznamo odvest će nas neznatnim korakom dalje na putu kontrole naših strahova.