Velika misterija Kuiperovog pojasa - nedostatak malih predmeta

Kuiperov pojas, skupina milijuna kamenitih i ledenih tijela, okružuje naš Sunčev sustav poput divovske krofnice veće od orbite Neptuna. No, novo istraživanje pokazuje da pojas sadrži daleko manje malih predmeta nego što bi se očekivalo u takvoj formaciji.

Pluton je najpoznatiji od svih tijela u pojasu Kuiper, a NASA-in svemirski brod New Horizons bio je prvi opservatorij koji ga je posjetio, 2015. Analiza podataka New Horizonsa pokazuje da su mali krateri rijetki na Plutonu i njegovom najvećem mjesecu, Charonu , Ovo sugeriše da su mali objekti Kuiperovog pojasa (KBO-ovi), promjera između 300 stopa i milju, malo u sustavu.

"Ovi manji predmeti Kuiperovog pojasa previše su premali da bi se mogli vidjeti s bilo kojim teleskopom na tako velikoj udaljenosti. Novi Horizoni koji lete izravno preko pojasa Kuiper i prikupljaju tamošnje podatke, bili su ključni za učenje o velikim i malim tijelima pojasa ", rekao je Kelsi Singer, istražitelj NASA-ine misije New Horizons pri jugozapadnom istraživačkom institutu (SWRI).

Charon, najveći mjesec Plutona, ovdje vidi svemirska letjelica New Horizons 2015. Imajte na umu glatku površinu. Kreditna slika: NASA-JHUAPL-SwRI

Kako su se planeti formirali prije 4,6 milijardi godina, svjetovi su se sakupljali od prašine i plina, u procesu poznatom kao akrecija. Vjeruje se da je Kuiperov pojas ostatak ovog drevnog procesa.

Ispitivanje kratera utjecaja na tijela u Sunčevom sustavu daje vrijedne informacije o nastanku i evoluciji Sunčevog sustava. Asteroidni pojas između Marsa i Jupitera sadrži bogatu zbirku sitnih tijela, čime istraživači razmišljaju zašto se slična distribucija ne vidi u Kuiperovom pojasu. Jedna od mogućnosti je da manje, čvršće formacije u asteroidnom pojasu rezultiraju češćim sudarima nego što ih vidimo u Kuiperovom pojasu, razbijajući veće predmete na manje komade.

Pluton je smješten toliko daleko od Zemlje da teleskopi nisu u stanju razaznati nikakve detalje na njegovoj smrznutoj površini. Susret između New Horizona i Plutona iz 2015. godine otkrio je veliko obilježje u obliku srca, a planine koje dosežu četiri kilometra (13.000 stopa) iznad zemlje - gotovo visina Mauna Kea na Havajima.

Planine na Plutonu koje gledaju Novi horizonti. Kreditna slika: NASA-JHUAPL-SwRI

Nepoznati geološki procesi na Plutonu izbrisali su neke značajke na tom svijetu, ali Charon zadržava gotovo sve dokaze o prošlim utjecajima. Smatra se da planine Pluton nisu stare više od 100 milijuna godina - jedna je od najmlađih planetarnih površina Sunčevog sustava. Bez poznatog izvora unutarnje topline, astronomi se zbunjuju nad onim što bi moglo uzrokovati prepravljanje površina ovog svijeta.

„Ovo probojno otkriće New Horizonsa ima duboke posljedice. Baš kao što su New Horizons otkrili Pluton, njegove mjesece i odnedavno, KBO je nadimak Ultima Thule izuzetan detalj, tako je tim dr. Singer otkrio ključne detalje o populaciji KBO-a u mjerilima koje ne možemo približiti izravno gledanju sa Zemlje ", objasnio je Alan Stern, također SwRI, i glavni istraživač New Horizonsa.

Otkrio ga je 1930. astronom Clyde Tombaugh, Pluton se smatrao devetim planetom Sunčevog sustava prije nego što je u kolovozu 2006. godine klasificiran kao patuljasti planet, a pored Charona, Plutona prate i još četiri mjeseca - Nix, Hydra, Styx i Kerberos, od kojih su svaki otkrili astronomi pomoću zemaljskih teleskopa.

New Horizons lansiran je u siječnju 2006. godine prilikom misije istraživanja Plutona i ostalih objekata u pojasu Kuiper. Kad je prošao Pluton u srpnju 2015., postao je prva (i do sada jedina) svemirska letjelica koja je istražila to udaljeno tijelo.