Multi-talentirani znanstvenik koji inspiraciju pronalazi u dalekim mjestima

Tom Bundell vodeći je biokemičar koji puno ulaže u život. Njegova strast prema politici, glazbi i putovanjima obogaćuje njegova znanstvena istraživanja. Vodio je neka od najvažnijih istraživačkih vijeća u zemlji i primio viteško mjesto. Njegova obiteljska pozadina poticala je cjeloživotnu predanost ravnopravnosti i različitosti.

Tom Blundell s Odjela za biokemiju (Nick Saffell)

Uvijek sam ustajao rano ujutro. Ja se uglavnom budim u deset do četiri - ako je četiri, kasnim. Izbjegnem puno administrativnih stvari prije doručka i do sedam sati sam na putu za Cambridge, bilo u svoj laboratorij na Odjelu za biokemiju ili u kompaniju Astex, čiji sam suosnivač Znanstveni park.

Penzionisanje nije nešto što sam ozbiljno shvatio. Službene godine umirovljenja za zaposlenike na Sveučilištu Cambridge postigao sam 2009. godine. Ali uspio sam ostati tako što sam spuštao svoju grupu i ubacio se u manji prostor. Prilična količina moje energije dolazi od ljudi s kojima radim - rodno uravnotežene skupine s znanstvenicima iz različitih disciplina i vrlo različitih zemalja.

Ali ponekad vam je potreban predah od posla. U svojim kasnim 20-ima živio sam u Oxfordu, gdje je život postao nevjerojatno užurban. Bio sam tamo od dolaska da bih diplomirao prirodne znanosti. Godine kada sam navršio 30 godina prešao sam preko sibirske željeznice iz Moskve u Vladivostok. Tjedan dana sam bio u vlaku i promatrao kako SSSR prolazi i sprijatelji se s ostalim putnicima.

Iz SSSR-a sam putovao u Japan i Kinu, a potom u Indiju. Bilo je to izuzetno kulturno i duhovno obogaćujuće iskustvo. Uvijek sam paralelno radio različite stvari - stvari koje na licu izgledaju nepovezano. Nedostaje mi fokus i lako me odvlači, želeći puno ugurati u svoj život.

Tom Blundell zabavlja prijatelje u Pekingu, 1978. godine

Prvog dana studiranja u Oxfordu čuo sam nekoga kako svira saksofon. Svirao bih trubu u tradicionalnom jazz sastavu i oformili smo modernu jazz grupu. Uključio sam se u politiku, posebno u borbu za rasnu jednakost. Kad sam stekao dobru diplomu, ponuđena mi je prilika da doktoriram kristalografiju, a kasnije sam se pridružio strukturnoj biološkoj grupi koju je vodila poznata kristalografkinja Dorothy Hodgkin.

Inzulin i njegova sposobnost da održava dijabetičare živima otkrivena je 1920-ih. Dorothy Hodgkin započela je svoj rad pomoću rendgenskih zraka za proučavanje proteina u Cambridgeu 1932. godine s briljantnim znanstvenikom JD Bernalom, ali se vratila u Oxford, započevši rad na inzulinu 1934. 35 godina nitko nije razumio arhitekturu molekule inzulina.

Jednog dana 1969. godine prvi put smo vidjeli strukturu inzulina pomoću rendgenske difrakcije s kristalima. Bio je to nezaboravan trenutak. Razumijevanje arhitekture molekule omogućava vidjeti kako ona djeluje. To je ključ za razvijanje tretmana za slučajeve kada stvari krenu po zlu - na primjer, kada se razina šećera u krvotoku poveća zbog nedostatka inzulina.

U međuvremenu, postao sam laburistički vijećnik u odjelu grada Oxford Citya. Predsjedavao sam gradskim urbanističkim odborom. Uspio sam otkloniti plan za vožnju autoputem prema jugu Oxforda i nadgledao pješaštvo povijesne gradske jezgre. Trebalo je puno vremena i energije. Otkrio sam da je politika teža od znanosti.

Ostavljanje Oxforda da putuje svijetom pokazalo se vrlo korisnim. Uspjela sam dobiti perspektivu na život. Odlučio sam da nisam dovoljno dobar da bih bio profesionalni glazbenik i da je politika, iako sam strastvena po pitanju, bila frustrirajuće teška. To je ostavila znanost u kojoj sam bio bolji - i znao sam da će koristiti državi.

Dorothy Hodgkin i Tom Blundell u 1970-ima

Dorothy Hodgkin pomogla mi je pronaći posao na Sveučilištu Sussex. Tamo sam imao svoj laboratorij. Istražili smo strukturu glukagona, hormona koji održava ravnotežu šećera u cirkulaciji. Premještajući se na londonsko sveučilište Birkbeck 1976. radio sam na drugim hormonima kritičnim za zdravo funkcioniranje tijela.

Prelazak u Sussex odveo me blizu mog djetinjstva. Moj je otac napustio školu kad je imao 15, a moja majka kad je imala 14 godina. Imali su izvanredan talent za poticanje svoje djece da slijede njihove interese. Od umjetničke majke stekao sam vizualnu zahvalnost. Otac mi je bio blizak kao i većina ljudi s kojima sam radio u svojoj 54-godišnjoj karijeri u sveučilišnim istraživanjima.

Selektivno obrazovanje ide protiv mojih načela jednakih mogućnosti. Išla sam u gimnaziju, ali vjerujem da je posve pogrešno odvajati djecu u tako ranoj fazi. Moje troje djece prošlo je kroz državni sveobuhvatni sustav. Željela sam da idu u najbližu školu kući kako bi bili dio njihove lokalne zajednice.

Moja žena je dr. Bacinyane Lynn Sibanda. Rođena je u Matabelelandu, Zimbwaweu, a biokemijom je radila u Cambridgeu od 1996. do 2016. Naše kćeri, Sichelesile (Kelesi) i Samkeliso (Lisa) provele su neko vrijeme u Matabelelandu kad su bile mlade. Kelesi je sada viši suradnik u londonskoj odvjetničkoj tvrtki, a Lisa je medicinski matičar, također u Londonu.

Tom Blundell supruga Lynn Sibanda s kćerima i rođacima

Krajem osamdesetih uključio sam se u kreiranje politika. Radila sam s Margaret Thatcher u broju 10. Naša politika bila je vrlo različita, ali mi smo se dobro slagali. Od mene se tražilo da vodim razna vijeća za istraživanje, osnivajući Vijeće za istraživanje biotehnologije i bioloških znanosti. Godine 1999. osnovao sam tvrtku Astex u znanstvenom parku Cambridge za razvoj lijekova za rak.

U 2013. godini Astex Therapeutics prodan je japanskoj tvrtki Otsuka za 886 milijuna funti. Sada ima deset lijekova u razvoju i jedan na tržištu za liječenje raka dojke. Ne sudjelujem svakodnevno - to je posao našeg sjajnog tima, na čelu sa suosnivačem dr. Harrenom Jhotijem - ali ostajem u odboru. Njezin uspjeh pokazuje da se temeljna znanost može prevesti u lijekove koji spašavaju život.

Veliki sam vjernik u razmjeni znanja. Moja grupa često komunicira s ljudima iz farmaceutskih i biotehničkih tvrtki, a kad održavam razgovore naglašavam da nove ideje mogu doći iz sveučilišta ili industrije. Naša multidisciplinarna skupina uvijek je uključivala istraživače iz cijelog svijeta. Gledanje njihove karijere je fascinantno. Zajedno se zabavljamo - pomalo je poput proširene obitelji.

U 2010. godini članovi istraživačke skupine Blundell mogli su govoriti 38 jezika

Boravak u Cambridgeu omogućio mi je da svoje ideje provedem u praksi. Ovdje sam više od 20 godina i nastavljam se fokusirati na zamršene strukture proteina, nukleinskih kiselina i njihovih sklopova. Imao sam 600 publikacija i 16 sveučilišta dobio sam počasne diplome. 1997. godine dobio sam vitez. Ali ništa ne prevladava uzbuđenje kad vidite prekrasne arhitekture složenih molekularnih struktura živih organizama.

Često se podsjećam da je moj otac zarađivao 10 funti tjedno kad sam osvojio stipendiju u Oxfordu. Osim u državnoj službi, cijeli je život radio u poniženoj uredskoj ulozi. Još kao dječak vidio sam da se njegovi šefovi u potpunosti oslanjaju na njega - ali nikad nije dobio nikakvo priznanje. Njegovo iskustvo učinilo me žestoko odlučno da promijenim stvari. Socijalna mobilnost se smanjila, a nejednakost raste. Još uvijek imamo bitke za pobjedu.

Ovaj je profil dio naše serije ovog života u Cambridgeu.