Hoće li "najcjelovitiji kostur ikad" transformirati ljudsko porijeklo?

Javno otkrivanje izuzetnog otkrića ističe nove potencijale u znanosti koja se mijenja

Prošli tjedan paleoantropolog Ron Clarke i Sveučilište u Witwatersrandu otkrili su važno otkriće koje je u izradi više od 37 godina. Pod iskopom u posljednjih 20 godina, fosil „Malog stopala“ može pružiti najvažnije dokaze o ljudskom podrijetlu ikada pronađenim prije više od 2 milijuna godina. Kao što je Clarke najavila, "Ona je najcjelovitiji kostur Australopiteka ikada otkriven s bilo kojeg mjesta".

Najava nije pružila nove znanstvene podatke, za koje Clarke kaže da će biti objavljene sljedeće godine. Ipak, čini se da će ovo otkriće biti mnogo informativnije od bilo kojeg fragmentarnijeg fosila, uključujući čuvenu "Lucy".

Kao antropolog puno sam razmišljao o ovom otkriću i kako može utjecati na proučavanje ljudskog porijekla. Potpunost fosilnog kostura je bitna. Ovo će utjecati na način na koji promatramo mnoge grane našeg obiteljskog stabla.

Otkriće Little Foot bila je priča o spokojnosti i detektivskom radu. 1980. godine mnogi drevni fosili sisavaca izvađeni su iz gomile fosila u Sterkfonteinu, spilji sjeverozapadno od Johannesburga u Južnoj Africi. Sterkfontein je ključno nalazište fosila još od 1936. godine, kada je paleontolog Robert Broom prvi put identificirao ostatke drevnog rođaka čovjeka, ili hominina, koji je danas prepoznat kao Australopithecus africanus. Ali fosili Dump 20 nastali su s područja nalazišta duboko pod zemljom, u kojem nikad nisu identificirani homininski fosili. Ron Clarke je 1994. vidio da četiri kosti izvađene iz deponije 20 pripadaju stopalu i gležnju drevnog hominina. Zajedno s pokojnim Phillipom Tobiasom, objavio je opis ovog fragmentarnog kostura za stopala, koji je Tobias nazvao "Little Foot".

Nakon što je opisao ove komade, Clarke je osjetio da špilja može negdje držati kostur. Stopalo i gležanj uključivali su slomljeni komad tibije ili potkoljenične kosti. Dvojica njegovih pomoćnika, Stephen Motsumi i Nkwane Molefe, uzeli su repliku ove slomljene tibije u špilju kako bi vidjeli mogu li pronaći mjesto gdje je komadić izložen na površini stijene koja nosi fosile. Nakon dva dana, pronašli su odgovarajući presjek slomljene golenice duboko u šumi Silberberg, dijelu špilje u kojoj je malo tko tražio fosile.

Trebalo je vremena da Clarke potvrdi da je veliki dio skeleta Little Foot-a bio tamo u stijeni. U pećini su sagrađena posebna vrata za zaključavanje komore dok je radio čekićem i dlijetom na tvrdoj stijeni koja okružuje fosilne kosti. Prošli tjedan opisao je djelo kao "poput kopanja torte s lisnatim tijestom".

Clarke i Tobias su od početka smatrali da Little Foot mora biti vrlo star. Kosti su potjecale mnogo dublje od geoloških slojeva koji su sadržavali većinu fosila hominina, što sugerira da su ove nove kosti možda starije prije 3 milijuna godina - možda stare koliko i čuveni skelet "Lucy" iz Etiopije, 3,2 milijuna godine. Kasnije, gledajući način na koji je kozmičko zračenje utjecalo na sitna zrnca pijeska koja su pala u pećinu otprilike u vrijeme kad je kostur to učinio, Clarke i tim geologa zaključili su da je kostur Little Foot položen duboko u pećinu oko 3,67 milijuna prije nekoliko godina.

MLD 1, ulomak lubanje iz Makapansgata koji je Raymond Dart 1948. godine nazvao

Kao dio tog istog rada, Clarke i kolege dodijelili su skeletu Little Foot vrsta Australopithecus prometheus. To je bilo staro ime koje je Raymond Dart jednom dao fosilima s drugog južnoafričkog nalazišta, Makapansgata. Clarke je sugerirao da je vrsta bila prisutna i kod Sterkfonteina.

Ovi su nalazi kontroverzni. Neki geolozi su sumnjičavi jesu li sitna zrnca zapravo ušla u pećinu u isto vrijeme kao i ostaci Little Foot-a. Oni sugeriraju da je fosil star manje od 2,8 milijuna godina. Drugi dovode u pitanje koncept "Australopithecus prometheus", koji je većina stručnjaka odbacila prije više od 50 godina.

Tijekom godina, antropolozi su otkrili obilje fosilnih dokaza ljudske evolucije ("Koliko su dokaza pronašli znanstvenici za ljudsku evoluciju?") Ali većina tih dokaza fragmentirana je, prekomjerno predstavljaju zube, čeljusti i lubanje. Djelomični kosturi koji uključuju različite dijelove tijela nestaju rijetko, ali daju ključni dokaz o povezanosti različitih dijelova tijela.

Ako se ostave po strani moderni ljudi i neandertalci, koji imaju mnogo značajnije fosilne dokaze od ostalih drevnih skupina, nađeno je samo nekoliko djelomičnih kostura hominina. U ovoj se skupini skelet „Malog stopala“ izdvaja po svojoj izuzetnoj cjelovitosti dokaza. Od ovdje prikazanih skeleta poznati su samo kostur Turkana, Lucy, Sts 431 i Sts 14 prije 20 godina.

Još u 1990-ima antropolozi su primijetili da se skelet Homo erectus-a Turkana dječaka na neki način bitno razlikuje od nekoliko djelomičnih kostura Australopiteka, uključujući i kostur „Lucy“. Fokusirajući se na te razlike, znanstvenici su radili kako bi uklopili ostale izolirane, fragmentarne kosti u isti okvir slagalice. Činilo se da je moguće da su se mnogi dijelovi kostura međusobno usklađivali kako bi se Homo razlikovao od bilo kojeg hominina koji je išao prije.

Ali skeleti otkriveni tijekom posljednjih dvadeset godina potresli su ideju da je Homo napravio tako jasan evolucijski prekid s prošlošću. Dva djelomična kostura nove vrste Australopithecus sediba, zajedno s novim skeletom „Kadanuumuu“ koji se pripisuju Australopithecus afarensis, pokazala su da su neki australopiti poput Homo erectusa na načine koje niko nije očekivao. Novi skeletni dokazi iz Dmanisija pokazali su da kostur Turkana Boy nije rekao cijelu priču o varijaciji u H. erectusu. U međuvremenu, otkrića Homo floresiensis i Homo naledi pokazali su nepredviđene načine na koje neke vrste našeg roda izgledaju poput Australopithecusa.

Antropolozi su pronašli vrlo malo dokaza o postkranijalnom kosturu Homo habilis. Najbolji mogući „djelomični kosturi“ vrsta su OH 62 iz klisure Olduvai, Tanzanija i KNM-ER 3735 iz Koobi Fora, Kenija. Antropolozi su koristili kostur „Lucy“ (AL 288–1, lijevo) kao sirovu aproksimaciju, ali Little Foot će pružiti znatno bolje i bliže usporedbe za ove i druge fosile. Image ljubaznošću Lee Bergera i National Geographic-a.

Ono što se nekad činilo jednim od glavnih prijelaza evolucije sada je niz zaustavljanja štucanja. Ali to ne bi trebalo biti iznenađenje. Sve vrste fosilnih hominina bile su bliske srodnice koje su dijelile više od 99 posto svoje DNK. Kako su ih prirodni odabir prilagodili njihovim neposrednim okolnostima, često su razvili vrlo slična kosturna obilježja, proces zvan "paralelna evolucija". Oni također mogu imati hibridizirane, miješajući gene i svojstva izravno jedan s drugim.

Devedesetih godina podrijetla Homoa bio je problem nestalih osoba. Antropolozi su smatrali da znaju kako se naš rod razvija, i pokušali su u potrazi za fosilima u „pravo vrijeme i na pravo mjesto“ biti njegov predak.

Dvadeset godina novih otkrića iz pogrešnih vremena i pogrešnih mjesta učinilo je znanost puno zanimljivijom. Shvatanje kako se svi ti novi kosturi uklapaju u sliku pružit će nam priliku da naučimo kako je naš rod učinio prve korake prema čovječanstvu.

Tako fosil Little Foot objavljuje svoj javni debi u ključnom trenutku.

Po svemu sudeći, kostur Little Foot nije u našem rodu, Homo, niti je zanemaren u osnovi našeg roda, kao što je Australopithecus sediba. Bez obzira na identitet, bez obzira radi li se o Australopithecus africanus ili „Australopithecus prometheus“, kostur Little Foot ima ključnu ulogu za testiranje hipoteza o povezanosti vrsta unutar Homo-a. Za takve hipoteze, Litttle Foot je ono što biolozi nazivaju "vanjskom grupom", najcjelovitijom i najbližom našem rodu ikad otkrivenom.

Hoće li potvrditi stare ideje ili ih poništiti? Očito ovaj jedan kostur neće odgovoriti na svako pitanje. Ali sada, nijedno istraživanje neće biti dovoljno bez njega.

Identitet Little Foot vjerojatno će se pokazati težim problemom. Bez obzira na to koji podaci potiču iz samog kostura, znanstvenici će se vjerojatno nastaviti svađati o tome hoće li oživjeti „Australopithecus prometheus“ ili hoće li umjesto toga Little Foot prepoznati kao dio poznatijeg Australopithecus africanus. Znanstvenici također mogu nastaviti osporavati kosturnu dob. Odgovori na pitanja o ovom jednom skeletu vjerojatno će zahtijevati još novih otkrića.

Nema sumnje da će biti fascinantno vidjeti kako se priča i dalje razvija.